Páginas

domingo, 22 de enero de 2023

Repasamos el sistema arcade ExA-Arcadia

La época dorada de los salones recreativos pasó a mejor vida hace muchos años en España y Europa si exceptuamos honrosos casos como el Mikado Center de Tudela y otras iniciativas privadas como Arcade Planet en Sevilla, pero evidentemente están más centrados en la preservación y en la nostalgia, no tienen recorrido comercial como antaño.

En Japón, sin embargo, siguen existiendo bastantes salones en funcionamiento (aunque cada vez menos). Algunos son realmente grandes con gran cantidad de juegos clásicos en recreativas tipo candy pero también otros muebles más modernos con pantallas planas centrados principalmente en juegos muy del gusto japonés (cartas, mechas....) así como otros arcades en muebles tipo Vewlix con pantallas LCD 16:9 como, por ejemplo, juegos de lucha. Además algunas placas requieren de conexión a internet para actualizaciones, descarga de juegos y juego online, como la placa NesciaXlive System de Taito, que se instala precisamente en este tipo de muebles y que no es region free, si se usa fuera de Japón la placa no funciona.

En 2019 la empresa exA Arcadia PT lanzó una nueva placa arcade en Japón, llamada de igual forma que la empresa. La presentación se realizó por  primera vez en la Japan Amusement Expo de 2018. No es la primera vez que hablamos de esta placa, se mencionó en abril de 2020 a colación del lanzamiento de una versión para ella de Infinos Gaiden (podéis ver la entrada AQUI). Pero ahora comentaremos algunos detalles alrededor de ella y alguna curiosidad.

ExA-Arcadia está basada en tecnología PC, montando procesadores Intel y gráficas GeForce. Supuestamente con algún hardware adicional específico de apoyo. Las especificaciones de exA-Arcadia son bastante discretas dado el tipo de juegos que ejecuta, que no necesitan una gran potencia para hacerlos funcionar (core i3 y gráfica GeForce de gama baja). Hablamos de juegos en 2D o 3D de bajo poligonaje que casi cualquier gráfica del mercado incluso la serie 900 del 2015 puede mover holgadamente. Las especificaciones no pueden considerarse cerradas, ya que al igual que cualquier PC, el hecho de ser modular implica que podría ser posible ver cualquier combinación de procesador y gráfica.

La placa es esencialmente un PC e incorpora el mismo tipo de salidas
como hdmi, DVI, salidas de audio, conexiones USB, Ethernet...

La cosa no acaba aquí, la placa no oculta el hecho de usar Microsoft Windows embebido para la ejecución de los juegos.

exA-Arcadia incorpora una conexión JVS y se puede compatibilizar con la conexión Jamma clásica con el correspondiente adaptador. Por tanto resulta posible ver los juegos tanto en baja como en alta resolución hasta 4K, lo que permite que pueda ser instalada en una amplia variedad de muebles arcade. También es cierto que dado el tipo de juegos que se suelen ejecutar, lo más habitual es verla instalada en muebles de pantalla LCD plana 16:9, tipo Taito Vewlix o SEGA Lindbergh, que además se pueden poner en modo TATE para los shoot´em ups. Aun así existen muebles específicos de exA-Arcadia que se pueden adquirir.

Lo más habitual es instalar las exA-Arcadia en las Taito Vewlix o
SEGA Lindberg dado que incorporan una pantalla adecuada para
esta placa. Pero se puede instalar en una Astro City o Egret, por ejemplo.

El hecho de ser un PC permite un abanico casi infinito de juegos que es posible llevar al sistema. Cualquier título de estilo arcade que sea susceptible de ser jugado con un arcade stick puede ser porteado a esta placa casi sin ningún esfuerzo. Al usar Windows, resulta posible ejecutar juegos bajo todo tipo de librerías y motores que ya funcionaban en este sistema operativo, como Unreal Engine, Unity, Game Maker, STG Builder y un largo etc. La empresa da soporte para crear juegos para su sistema y publicita la versatilidad para desarrollarlos, aunque en la práctica como veremos muchos de ellos son títulos que ya existían.

Se pueden adquirir muebles específicos para esta placa.
Como veréis incorporan una marquesina mostrando los 4 juegos
disponibles ¿no es recuerda a algo? Sí, Neo Geo MVS también tenía
una máquina de ese color en USA y usaba marquesinas parecidas.

A nivel comercial la placa resulta ventajosa en tema costes para el salón recreativo. Una vez adquirida la placa y los juegos, no hay que pagar ningún tipo de royalty adicional (siendo todo beneficios a partir de ahí). Pero por contra, lógicamente, ni la placa ni los juegos son precisamente asequibles de entrada pero la inversión puede ser fácilmente recuperable con un volumen aceptable de jugadores. Los precios pueden resultar elevados para un usuario particular pero fácilmente asumibles para un salón recreativo de cierta reputación. Aunque la placa tenga un hardware que objetivamente sea de bajo coste, lo que se está pagando, en definitiva, es la licencia para poder instalarlos en los salones.

No existe la necesidad de tener la placa conectada a internet para jugar, pero sí para realizar actualizaciones. Los juegos nunca dejarán de funcionar por una desconexión de red (criticando indirectamente a la NesciaXlife o la All.net P-ras de SEGA que dependen de ello). Por tanto, todos los juegos se ejecutan de forma local y no existe protección regional. 

Lógicamente se puede jugar en modo TATE, aunque
siempre resulta chocante ver una pantalla tan alargada. En la práctica
se disminuye la zona útil poniendo marcadores y otros rellenos
en la parte superior e inferior de la imagen para acercarse a 4:3.

La gran curiosidad de la placa es que los juegos vienen contenidos en pequeños cartuchos propietarios, pudiendo instalar hasta 4 juegos a la vez en la misma placa e ir intercambiando entre ellos por parte del jugador mediante un selector en pantalla. Todo esto guarda muchas similitudes con la Neo Geo MVS por lo que la comparativa es inevitable, salvando las lógicas distancias. Siempre gusta y tiene más encanto el uso de cartuchos en vez de sistemas ópticos como el CD o el Blu Ray (y ni eso si es una placa basada en el online exclusivamente).

Resulta maravilloso que se recuperen los cartuchos aunque
sea de esta forma un tanto peculiar

La parte "negativa" de la exA-Arcadia

La parte más criticable de esta placa son precisamente los juegos. Lejos de ser títulos completamente nuevos desarrollados desde cero y exclusivos de la placa, resulta que se están porteando muchísimos juegos que ya existen a nivel doméstico, muchos de ellos indies que están disponibles en formato físico o en plataformas digitales de PC y consolas.

Estas nuevas versiones para la placa exA-Arcadia incorporan cambios para adecuarlas a este ámbito. Se modifican un poco los controles para adecuarlos mejor a un arcade stick y se balancea la dificultad para hacerlos más arcade. Hay casos donde se introduce alguna mejora gráfica o técnica, alguna fase o personaje adicional o un modo de puntuación alternativo, por poner algunos ejemplos. Pero estrictamente hablando, muchos de estos juegos son idénticos a los que se disfrutan a nivel doméstico y es complicado justificar adquirirlos en este formato. Dado que muchos tienen versión PC, portearlos a la placa prácticamente no supone ningún trabajo, el juego estaba ya programado y los cambios introducidos son mínimos.

Es fantástico que exista una versión para exA-Arcadia de
Infinos Gaiden, pero puedes jugar este juego perfectamente 
en tu PC.

Esto, curiosamente, es visto por la empresa como una de sus grandes ventajas. Comentan que exA-Arcadia "devuelve los juegos a los arcades". Una manera de llevar de nuevo juegos de mecánicas clásicas a las salas recreativas obteniéndolos del único lugar donde la inmensa mayoría se están programando, que no es otro que el PC y las consolas domésticas. 

Esto no ocurre en absolutamente todos los casos. Existe alguna honrosa excepción, como la nueva entrega del shmup horizontal P-47, denominado P-47 Aces MK.II. El P-47 original de los arcades, lanzado en 1995 por Jaleco y programado por NMK nunca ha tenido una versión oficial en consolas ni PC. La nueva versión mejorada de exA-Arcadia continúa siendo exclusivo de los arcades. Pero como veremos más adelante, es una de esas excepciones que confirma la regla.

P-47 Aces es de los pocos que se mantiene exclusivo
de arcades. El problema quizás es que no es un juego
especialmente atractivo como para comprar una exA

Tiene algún sentido adquirir esta placa por parte de un usuario particular? La verdad es que no mucho. Si se puede disfrutar de la mayoría esos juegos en su versión doméstica de forma prácticamente idéntica, adquirir una exA-Arcadia puede resultar cuanto menos discutible. 

El porcentaje de juegos de esta placa que ya existen en sistemas
domésticos es quizás excesivo, pero esa es la filosofía del sistema

ExA-Arcadia tiene más sentido en un salón arcade para su explotación por parte de operadores en Japón, y también en iniciativas privadas de grandes salones arcade de cualquier país.. Fuera de estos ámbitos, la exA-Arcadia es poco justificable a menos que seas un amante de los arcades y tengas los bolsillos muy llenos.

Coleccionismo de juegos de exA-Arcadia

Igual que existe coleccionismo de Neo Geo MVS y de otras placas arcade, también existe el coleccionismo exA-Arcadia. El interés por coleccionar este sistema viene dado por dos factores. Por una parte los cartuchos, que convierten algunos juegos que nunca han tenido versión física en un formato tangible muy coleccionable, y los que si la tenían se convierten ahora en una versión en cartucho que resulta atractiva.

Volver a los cartuchos es muy interesante, aunque estos
sean alargados y parezcan rotuladores fosforescentes

Por otra, los juegos se lanzan en forma de kits, que no sólo incluyen el cartucho en sí, sino también la correspondiente caja de cartón, un poster (tamaño A1 generalmente) marquesina y stickers con los controles e instrucciones. Todo esto es también muy coleccionable, independientemente de que tengamos o no un mueble arcade para lucirlo todo.


Y que tal los precios? Inasumibles para el común de los mortales. La placa (sin juego) tiene un precio de venta de 2686 dólares. El precio de los juegos se mueve por norma general entre los 1280 y los 2400 dólares. Los más caros son ediciones limitadas, que incorporan extras adicionales como un set de palanca y botones para el mueble, más marquesinas y stickers (generalmente específicos para Vewlix) e incluso un "pop" de 1,8 metros (cartón a tamaño real de alguno de los personajes, generalmente elegible entre varios). El cartucho además suele ser de un color especial como rojo o azul, los estándar suelen ser negros. 

Es posible adquirir versiones de exA-Arcadia especiales limitadas adornadas con los artes de un determinado título (generalmente cuando se compra en forma de kit junto con el juego en cuestión). En esos casos el conjunto de placa y juego puede acercarse a los 5000 dólares. Debemos recordar que a todos estos precios hay que sumar la tasa de aduanas por importación al enviarse desde Japón.

Puedes adquirir la placa adornada con las artes al comprar
un kit de exA-Arcadia junto con un juego, en la foto Aka&Blue

Llegados a este punto y con estos precios y especialmente teniendo en cuenta que se pueden jugar la mayoría de estos juegos en un ordenador o consola....quién compra esto a nivel particular? Pues gente muy muy pudiente que colecciona arcades y que se lo puede permitir. Hay aficionados con auténticos salones recreativos privados que han decidido hacerse con el sistema.

El sistema podría volverse mucho más interesante si se lanzaran juegos completa y absolutamente exclusivos que no se pudieran jugar en otro sitio. Pero por ahora la oferta es muy limitada. El problema es que ese modelo de negocio no es muy sostenible ya que los estudios no están por la labor de lanzar un juego únicamente en un sistema así, sino en sacarle rentabilidad a través de versiones domésticas, y en cuantos más sistemas mejor. Quizá este sea el motivo de la filosofía adoptada por esta placa desde que se lanzó y su idea de llevar juegos domésticos a los arcades en vez de al revés. Cuando se reaprovecha algo que ya existe los costes disminuyen y los márgenes de beneficio aumentan. Un juego totalmente creado desde cero puede resultar bastante más costoso.

Algunos juegos de Exa Arcadia 

Intentar enumerar todos los juegos que se pueden adquirir resultaría muy tedioso, así que vamos a mencionar algunos de ellos que me han sorprendido por su existencia.

Como fan de Blazing Chrome que es un juego que me gusta especialmente, resulta curiosa la existencia de "Blazing Chrome AC", una versión para exA-Arcadia básicamente igual que la que podemos disfrutar en casa, aunque con un personaje exclusivo para esta placa. Es muy probable (pura deducción) que los controles estén mejor adaptados para arcade stick y que la dificultad sea incluso más elevada. A nivel doméstico existen versiones en físico especiales y básica de Blazing Chrome para Nintendo Switch y Playstation 4.

También tenemos disponible una versión para esta placa de Akai Katana, con el nombre "Crimson Katana Exa Label" que alardea de tener el input lag más bajo que existe para este juego de tan solo 1 frame, nada menos que el doble de rápido que la placa jamma original, además de un modo de juego adicional. Si eres un fan de este juego y lo quieres, te tocará rascarte el bolsillo. Estamos hablando de entre 2000 y 2400 dólares por el kit del juego, según si queremos el normal o el limitado. Y esto asumiendo que ya tienes la placa eXA-Arcadia. Si queremos además del kit limitado la propia placa serigrafiada con las artes del juego, la broma se va a prácticamente 5000 dólares.

El común de los mortales se conformará con la versión de PC o consolas, que al fin y al cabo se juega muy bien pese a su supuesto mayor input lag. Recientemente me he hecho con una edición especial en versión japonesa para PS4 de Akai Katana y ni tan mal....y no olvidemos que la version de Xbox 360 se editó en Europa con un generoso manual de instrucciones de cómo jugar en Español.

Me declaro un fan total de Akai Katana y está entre mi top
10 de shumps preferidos, aunque no tanto como para gastar
5000 dólares en un kit de placa+juego. Pero mentiría si no dijera
que con esos artes es preciosa.

También sorprende ver un juego de Neo Geo reeditado aquí, el Samurái Shodown V perfect, que no se ha reprogramado a mayor resolución ni similar por lo que en pantallas planas cabe verlo pixelado. Quizás sea uno de esos casos donde interesa instalar la placa en una candy con un tubo CRT. De hecho, puede ser espectacular ver un juego como Blazing Chrome en baja resolución, deja de estar pixelado para presentar un aspecto idéntico a un juego de la época.

Samurai V perfect es esencialmente una reedición del de
Neo Geo.

Battle Princess Madelyn también tiene su versión para exA-Arcadia. Es toda una curiosidad que un juego que existe gracias al crowdfunding ha llegado incluso a una placa arcade, aunque sea esta, y con la denominación "Super Battle Princess Madelyn" aparentemente presentada como la versión definitiva del juego, aunque básicamente es la misma que editó Limited Run y la que se vendió en versión Asia, con alguna leve mejora técnica. No cabe esperar grandes cambios para no enfadar a los mecenas. Si yo fuera de los que aportó en el proceso de kickstarter (no fue mi caso) no me haría gracia que se lanzara una versión mucho mejor en otro soporte.

Battle Princess Madalyn es otro juego eminentemente arcade
de la vieja escuela inspirado en Ghost and Goblins que le
pega a un sistema como el exA-Arcadia.

La placa Exa ha adaptado varios matamarcianos, a parte de Akai Katana, siendo uno de los géneros que más se han porteado. Como era de esperar muchos disponibles en sistemas caseros  Entre ellos tenemos una versión de Dodonpachi Saidaioujou llamada Dodonpachi True Death Exa Label, una adaptación de Cotton Fantasy, Vritra, Infinos Gaiden (Infinos Exa), Psyvariar delta, Rival Megagun, Akyrios, Strania, Shikhondo, P47 Aces, Batsugun....

Sí , tenemos de vuelta a Batsugun para esta placa con las
correspondientes mejoras...la única versión física
doméstica del juego está en Sega Saturn...por ahora.

En Resumen...

Mientras que esta placa mantenga su filosofía en portear mayoritariamente juegos domésticos al mundo arcade, nunca será un sistema interesante para el usuario de a pie, donde tenemos otras opciones infinitamente más baratas. Una placa es atractiva cuando tiene exclusividad en ese ámbito, pero que además los juegos sean de calidad y te creen una necesidad como para llegar a plantearte hacer el esfuerzo y realizar semejante inversión. Por ahora este no es el caso pero vigilaremos de cerca la exA-Arcadia.


No hay comentarios: